Gliese 486 b es la supertierra mejor estudiada hasta la fecha
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Gliese 486 b es la supertierra mejor estudiada hasta la fecha


 
 
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Predeterminado Gliese 486 b es la supertierra mejor estudiada hasta la fecha

Está casi descartado que pueda albergar agua líquida en su superficie y, probablemente, la vida sea allí una quimera, pero los astrónomos lo conocen tan bien que creen que puede ser la 'piedra Rosetta' que permita encontrar un mundo análogo a la Tierra en el futuro.

“Gliese 486 b se ha convertido en la Piedra Rosetta de la exoplanetología: en el Sistema Solar, tenemos los planetas telúricos Mercurio, Venus, Tierra y Marte. Ahora, el quinto planeta terrestre mejor estudiado en el Universo es Gliese 486 b” indica José Antonio Caballero, líder del grupo de investigación.

Esta supertierra, como se denomina a los planetas rocosos similares al nuestro pero más grandes y masivos, fue descubierta en 2021 gracias al instrumento Carmenes del observatorio de Calar Alto (Almería) con el método de velocidad radial.

Desde entonces, un equipo internacional liderado por el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) se ha dedicado a escudriñarlo. Con la ayuda de un grupo de observatorios, entre los que se encuentra el famoso telescopio espacial Hubble o el 'buscador' de exoplanetas Tess, ambos de la NASA, los astrónomos han medido con una precisión sin precedentes la masa y el radio de Gliese 486 b y han modelado su interior con un detalle imposible para otros objetos más lejanos y débiles.

Así, han podido concretar que el exoplaneta es más masivo de lo que se creía en un principio -tiene tres masas terrestres- con un radio un poco mayor que el de la Tierra (1,3 radios terrestre). Además, está compuesto por un núcleo metálico pequeño rodeado de un manto de silicatos con agua disuelta.


«Es la primera vez que se hace un estudio tan detallado de la posible estructura interna de un exoplaneta», ha declarado el investigador del IAA-CSIC, Pedro Amado, uno de los autores del estudio.

El exoplaneta gira alrededor de una estrella muy diferente al Sol, Gliese 486 b, una fría y débil enana roja en la constelación de Virgo, Separado por solo 2,5 millones de kilómetros (0,017 unidades astronómicas), está 60 veces más cerca de su estrella que la Tierra del Sol, por lo que allí un 'año' dura tan solo 1,5 días. Para hacernos una idea de la proximidad extrema: Mercurio, que es el planeta más cercano al Sol, se encuentra a 0,4 unidades astronómicas.

Al estar muy cerca de su estrella y a pesar que esta es bastante fría, Gliese 486 b es un planeta caliente. Según los modelos teóricos, sin atmósfera, la superficie de este mundo superaría los 400ºC. Sin embargo, es posible que tenga una, lo que suavizaría notablemente sus temperaturas.

Estas opciones serán comprobables por el mejor telescopio espacial de todos los tiempos, el James Webb, lanzado el pasado diciembre. Pronto apuntará a este sistema su espejo segmentado y ayudará a despejar las dudas sobre su atmósfera.

Sobre su posible habitabilidad, «no esperamos que albergue agua líquida en su superficie, pero aún no podemos decir si allí es posible o no la vida», indica Pedro J. Amado, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) y coautor del estudio.

«No hay ningún otro exoplaneta tan bien estudiado como este», asegura el investigador. «Al estar muy cerca, ser por tanto muy brillante, y tener una estrella muy 'tranquila' (no presenta apenas variabilidad por actividad magnética), lo hemos estudiado con precisión, hemos analizado un gran número de parámetros», afirma.

Para hablar de uno de los parámetros Amado señala “es la abundancia de elementos químicos de la estrella, que a su vez deben representar las de los elementos químicos en el planeta (ya que se formaron a la vez y de la misma nube de gas y polvo). Estas abundancias relativas de elementos químicos (hierro, silicatos, agua) nos ha permitido restringir los modelos de estructura interior”, indica.

El primer exoplaneta alrededor de una estrella similar a nuestro Sol, 51 Pegasi b, fue descubierto en 1995. Desde entonces, ya conocemos unos 5 000 y la comunidad astronómica descubre mundos cada vez menos masivos, cercanos, y similares a la Tierra. Gliese 486 b ayudará a encontrarlos.

«Probablemente los resultados más importantes detrás de nuestro trabajo no son los valores en sí, sino las oportunidades que ofrecen para futuros estudios», ha afirmado por su parte la astrónoma del CAB y otra de las firmantes del artículo, Esther González.

González se ha referido a futuros estudios, como la formación de campos magnéticos planetarios en la zona externa del núcleo con metales líquidos, ya que Gliese 486 b parece tener uno como la Tierra.

Estos campos magnéticos pueden actuar como un escudo contra las tormentas originadas en el huésped estelar y evitar la erosión de la atmósfera. Debido a su caracterización precisa y exacta, Gliese 486 b puede convertirse en el primer exoplaneta donde podemos plantear esta futura investigación.

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