El metano es la clave para encontrar vida en otros mundos
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El metano es la clave para encontrar vida en otros mundos

La detección de metano en la atmósfera de un exoplaneta rocoso podría indicar la presencia de vida.


La detección de metano en la atmósfera de un exoplaneta rocoso podría indicar la presencia de vida si aparece acompañado de niveles altos de dióxido de carbono y muy bajos de monóxido de carbono, según un nuevo estudio. El telescopio espacial James Webb podría detectar este gas, que puede tener un origen biológico o geológico, cuando en los próximos meses inicie sus observaciones científicas.

Por ejemplo el metano en la atmósfera de un exoplaneta puede ser una señal de presencia de vida si se descartan otras fuentes no biológicas, como las que aparecen en nuestro propio planeta: la desgasificación de los volcanes, las reacciones en entornos como las dorsales oceánicas, las fumarolas hidrotermales y las zonas de subducción, además de los impactos de asteroides y cometas.

La gran mayoría del metano en la atmósfera de la Tierra hoy, ya lo largo de la mayor parte de su historia, es biogénico. En la actualidad, las emisiones globales de metano de ~30 Tmol/a de la Tierra son predominantemente producidas directamente por la vida (incluidas las fuentes antropogénicas), y la mayor parte del resto es metano termogénico que se deriva de la vida anterior, como las reacciones metamórficas de la materia orgánica. Las emisiones de metano genuinamente abióticas, aunque inciertas, son comparativamente pequeñas.

Si la vida es abundante en el universo, el metano (CH4) atmosférico podría ser el primer indicio de su existencia fuera de la Tierra que podrían detectar los astrónomos. Aunque este gas se puede originar por procesos no biológicos, un nuevo estudio realizado por científicos de la Universidad de California en Santa Cruz (EE UU) establece una serie de circunstancias en las que se podría argumentar de forma convincente que organismos vivos lo emiten a la atmósfera de planetas rocosos.

Los investigadores, que publican su trabajo en la revista PNAS, han examinado primero las fuentes geológicas de metano y han evaluado el potencial de estas para mantener una atmósfera rica en este gas. Entre ellas se encuentran los volcanes, las reacciones entre el agua y la roca en entornos como las dorsales oceánicas, las fumarolas hidrotermales y las zonas de subducción tectónica, así como los impactos de cometas o asteroides.

Los autores han comprobado que todos estos procesos no producen fácilmente atmósferas planetarias habitables ricas en metano y dióxido de carbono (CO2) y con poco o ningún monóxido de carbono (CO), justo las condiciones óptimas para encontrar signos de vida. La desgasificación de los volcanes, por ejemplo, añadiría metano pero también CO a la atmósfera.

“A menudo se habla del oxígeno como una de las mejores bioseñales, pero posiblemente va a ser difícil de detectar con el Webb”, apunta Thompson. “Es probable que pueda detectar metano atmosférico en esos planetas rocosos fuera del sistema solar, lo que nos permitirá, por primera vez, empezar a caracterizar las atmósferas de mundos potencialmente habitables”, subraya.

“Una molécula no te va a dar la respuesta” así explica Thomson, además agrega; “hay que tener en cuenta todo el contexto del planeta, y el metano es una pieza del rompecabezas. La clave para evitar falsos positivos es estar seguros de que tenemos una comprensión completa de las diferentes formas en que las fuentes abióticas pueden generar metano atmosférico significativo y qué pistas contextuales podemos utilizar para distinguir esos mecanismos de los procesos biológicos”.

Los investigadores estarán muy pendientes de los resultados y sorpresas que pueda deparar próximamente el telescopio espacial James Webb.

Sin embargo, no todo recae en este nuevo e innovador telescopio, en las décadas siguientes, el informe Astro2020 Decadal Survey ha priorizado un gran telescopio infrarrojo/óptico/ultravioleta (UV) construido para buscar signos de vida (biofirmas) en ~25 planetas de zonas habitables. La vida puede modificar su entorno planetario de múltiples maneras, incluida la producción de gases residuales que alteran la composición atmosférica de un planeta. Como resultado, se necesita una comprensión de los gases residuales biogénicos detectables y sus falsos positivos no biológicos.

muyinteresante.es / Doctor Fision , 20/05/2022

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